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Estas máquinas salvan a los pacientes más enfermos. Cuándo apagarlos es complicado.

Estas máquinas salvan a los pacientes más enfermos.

Los pacientes han pasado 600 días en máquinas en las que algunas personas llegan a confiar

La máquina que salvó la vida de  Ryan Robbins está planteando difíciles cuestiones éticas sobre cuán drásticamente intervenir en favor de los enfermos críticos.

Después de que el Covid-19 devastara los pulmones del hombre de 51 años en julio de 2021, los médicos de un hospital de Phoenix utilizaron una máquina conocida como ECMO para mantenerlo con vida. Su condición empeoró. El mes siguiente, un médico mencionó lo mal que lo estaba haciendo para preparar a su esposa para la posibilidad de que continuar el tratamiento con ECMO pudiera resultar inútil.  

Melanie Robbins dijo que podía sentir la respuesta de su marido mientras le leía y cantaba, y creía que se recuperaría. “Yo no escucharía”, dijo.

La ECMO, para la oxigenación por membrana extracorpórea, extrae sangre del cuerpo hacia una máquina que se hace cargo del trabajo de los pulmones (agregando oxígeno y eliminando dióxido de carbono) antes de devolver la sangre al cuerpo. A diferencia de la ventilación mecánica que mueve aire a través de los pulmones y, como resultado, puede causar más daño al órgano lesionado, la ECMO elimina a los pulmones de la ecuación, permitiéndoles descansar.

Funciona mediante tubos que se insertan en venas y arterias en la ingle o el cuello. Si bien las personas que usan respiradores pueden ir a centros de atención a largo plazo o incluso a casa, los pacientes con ECMO deben permanecer en las UCI. Algunos pacientes con ECMO están despiertos para hablar con sus familiares y médicos o hacer ejercicios de rehabilitación. 

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Las máquinas ECMO están pensadas como un puente para salir de una crisis, hacia la recuperación o un trasplante, pero algunos pacientes se deterioran hasta el punto en que podrían vivir sin las máquinas. FOTO: JONATHAN NACKSTRAND/AFP/GETTY IMAGE

Los hospitales dependieron de las máquinas para mantener con vida a los pacientes gravemente enfermos de Covid-19 durante la pandemia, lo que aceleró una adopción más amplia que comenzó con un aumento en los trasplantes de corazón y pulmón en los EE. UU. Se proyecta que las ventas de máquinas ECMO, que cuestan alrededor de $150,000, crezcan de $228 millones en 2022 a 278 millones de dólares en 2028, según la empresa de investigación Insight Partners. 

Las máquinas están pensadas como un puente para salir de la crisis, hacia la recuperación o hacia un trasplante. Pero algunos pacientes han vivido con ellos durante más de 600 días. Y algunos pacientes se deterioran hasta el punto de poder vivir sin las máquinas. Luego, los médicos tienen que tomar decisiones ética y emocionalmente difíciles sobre cuándo retirar la ECMO. En algunos casos, trabajan con familiares y pacientes para seleccionar una fecha. 

“Lo que es tan diferente con la ECMO es que puedes vivir de una manera que te parezca aceptable. Y decimos que tiene que terminar”, dijo la Dra. Daniela Lamas , especialista en cuidados intensivos y pulmonares del Hospital Brigham and Women’s de Boston. “Eso es una locura. ¿Quién decide qué tipo de vida tiene calidad? 

Ventilador versus ECMO

Los ventiladores y los ECMO realizan diferentes funciones para los pacientes gravemente enfermos en los hospitales.

Maquinas

No existe un estándar nacional para el uso de ECMO. Debido a que los pacientes con ECMO pueden estar despiertos, hablar y caminar, los médicos dijeron que puede ser más difícil enfrentar la realidad de su pronóstico sin la máquina.

«Definitivamente desarrollamos vínculos fuertes», dijo el Dr. Daniel Rowan , que trabaja en la UCI del Advocate Lutheran General Hospital en Park Ridge, Illinois.

Ser un paciente de ECMO puede ser agotador. Las máquinas requieren el uso de anticoagulantes para prevenir coágulos, que pueden provocar hemorragias en el cerebro o en otros lugares. Se pueden formar infecciones donde los tubos están conectados al cuerpo. Las burbujas de aire pueden provocar embolias. Los brazos y piernas de algunos pacientes se vuelven negros y los pies se necrosan debido a la falta de flujo sanguíneo.

«No queremos salas de personas que mueren con máquinas ECMO», dijo Arthur Caplan , bioético de la Facultad de Medicina Grossman de la Universidad de Nueva York.

La ECMO se ha utilizado en niños durante aproximadamente 40 años, pero su éxito en adultos realmente se estableció en la última década. En un estudio de 370 pacientes con ECMO publicado en agosto en el Journal of Thoracic and Cardiovascular Surgery, el 70% de los pacientes que sobrevivieron hasta 30 días estaban vivos cinco años después. 

Melanie Robbins , de 51 años, se sintió agradecida cuando su esposo Ryan recibió ECMO hace dos años en el HonorHealth John C. Lincoln Medical Center en Phoenix. 

Unas semanas después de comenzar su tratamiento, los médicos querían despertarlo para realizar fisioterapia. Pero desarrolló una infección en los tubos a cada lado de la ingle que se utilizan para recolectar y devolver la sangre a su cuerpo. Sus riñones comenzaron a fallar. El 18 de agosto, los médicos le dijeron a Melanie que le transmitiera las últimas palabras a su marido. 

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«Es una recuperación larga, pero estoy bendecido sin fin», dijo Ryan Robbins. FOTO: CAITLIN O’HARA PARA THE WALL STREET JOURNAL

«Le estábamos haciendo saber a Melanie que no sabemos cómo va a ser esto y si va a sobrevivir con ECMO», dijo Celina Acevedo-Adams , enfermera especializada en el hospital. “Fue bastante duro. Son conversaciones honestas”.

Los médicos volvieron a plantear su mal estado cuando llevaba unos 30 días en ECMO. Melanie dijo que estaba dispuesta a decir que no si le sugerían finalizar el tratamiento con ECMO. Siguieron adelante. 

“Nadie se dio por vencido con él porque yo no me rendiría”, dijo. 

Para el cumpleaños de Ryan el 31 de agosto, el personal firmó una pancarta y se reunieron en su habitación para comer pastel.

Ryan recuerda sus voces. Pronto comenzó a mejorar y estuvo lo suficientemente alerta como para hacer fisioterapia. Después de 46 días con ECMO, los médicos desconectaron la máquina. Regresó a casa en diciembre de 2021. 

«Es una recuperación larga, pero tengo la bendición de no tener fin», dijo Ryan. 

Cuando fue dado de alta de un centro de rehabilitación, el personal tenía lista una silla de ruedas. Ryan salió con sólo un bastón. 

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